Image size 28 Kb La première superstar du football finlandais

Contre toute probabilité un footballeur finlandais s'est hissé au sommet mondial. Jari Litmanen fait maintenant partie du Club de football de Barcelone, autrement dit il n'est plus besoin de ne chercher des artistes nordiques du ballon rond qu'en Suède, au Danemark ou en Norvège. Litmanen ne restera peut-être pas longtemps dans sa solitude. Par exemple, le jeune Mikael Forsell, il n'a que 18 ans, est entré dans l'équipe anglaise de Chelsea et Sami Hyypiä dans celle de Liverpool. Mais, c'est avec le temps que l'on verra si l'équipe nationale de Finlande a encore un long chemin à parcourir avant de participer à des tournois où les meilleurs s'affrontent.

Il faut remonter loin dans le temps, avant l'indépendance de la République de Finlande en 1917, pour trouver le seul succès international de la Finlande en football. La Finlande était encore un grand-duché russe lorsque son équipe se classa quatrième aux jeux olympiques de Stockholm. C'était en 1912. La Finlande n'a jamais réussi à aller plus loin que les épreuves éliminatoires des jeux olympiques, sauf à Helsinki en 1952 en tant que pays organisateur et à Moscou en 1980, et des championnats du monde. La Finlande se situe actuellement aux alentours de la soixantième place sur la liste des classements. On joue au football partout, c'est le sport le plus populaire et le plus joué du monde.

Cela fera bientôt un siècle que la Finlande joue de façon organisée mais cette discipline n'a jamais compté parmi les plus populaires. Le pesäpallo, jeu national qui rappelle le baseball américain et n'a de valeur qu'en Finlande, et le hockey sur glace sont beaucoup plus populaires. Pour ce qui concerne le hockey sur glace, discipline importante seulement en Amérique du Nord et en Europe, la Finlande et les professionnels du hockey sont au premier rang. La Finlande a même été championne du monde en 1995. Plus de cent mille admirateurs avaient alors acclamé son équipe à Helsinki.

Il en est tout autrement avec le football. Ici, nous sommes satisfaits si trois mille spectateurs assistent aux matches de championnat. Par comparaison, en Italie on compte en moyenne 33 000 spectateurs pour les matches de série A. On ne comprend pas en Finlande comment 150 000 spectateurs peuvent remplir le stade MaracanĂ£ de Rio de Janeiro pour un simple match de série. C'est pourquoi les Finlandais ont difficilement conscience de ce que représente Jari Litmanen. C'est en le Finlandais le plus célèbre dans le monde après le champion de Formule 1 Mika Häkkinen.

Le mieux n'est pas l'ennemi du bien

Image size 6 Kb Il faut reconnaître que depuis les années 1950 les footballeurs finlandais intéressent les recruteurs. Beaucoup d'autres Finlandais jouent dans des associations européennes connues mais Jari Litmanen, 28 ans, est la première supervedette du football finlandais. Il a fait ses classes aux Pays- Bas.

Entre 1992 et 1999, Jari Litman a obtenu sous le maillot de la légendaire équipe de l'Ajax d'Amsteram tout ce dont un professionnel du football peut rêver. Il a remporté trois fois le champinnat des Pays-Bas et a été le meilleur buteur la coupe néerlandaise et de la première série. On l'a aussi désigné meilleur footballeur des Pays-Bas. Dans les rangs de l'Ajax il a aussi gagné la coupe des champions, la supercoupe d'Europe et la coupe du monde où se rencontrent les équipes championnes d'Europe et d'Amérique du Sud.

Jari Litmanen a été le joueur le plus populaire d'Ajax. Dans les boutiques de fans, on pouvait acheter des poupées, des foulards, des gobelets, des chemises; des posters qui portaient son image. En été 1999, quand on a appris que Litmanen quittait l'Ajax, les stocks de casquettes Jari ont été épuisés. Beaucoup de Néerlandais amateurs de football ont donné le nom finlandais de Jari à leurs fils. Un sportif peut-il recevoir une plus belle marque d'admiration? Gentleman sur le terrain comme dans la vie, Jari a appris le néerlandais, langue réputée difficile, pendant les années qu'il a passées à Amsterdam.

Les étoiles choisissent Barcelone

Pendant sept ans Jari Litmanen a reçu d'Ajax tout ce qui lui était possible de recevoir et a aussi tout donné à son association. Maintenant est venu le temps d'un nouveau pays et d'un nouveau club, et pas des moindres: le Football Club de Barcelone, cent ans de traditions, une institution catalane qui est plus qu'une simple association de foot.

On dit que lorsq'un joueur peut choisir lui-même son club, il choisit Barcelone. C'est ce qu'ont fait entre autres l'Argentin Diego Maradona, l'Anglais Gary Lineker, le Danois Michael Laudrup, les Néerlandais Johan Cruijff et Ronald Koeman, les Brasiliens Romario et Ronaldo -et maintenant le Finlandais Jari Litmanen.

Bien qu'Ajax compte parmi les clubs européens les plus grands et les plus chargés d'honneurs, Litmanen a dit lui-même que le Barcelone valait deux Ajax. Tout y est si grand. Un journal qui tire à deux millions d'exemplaires donne chaque jour des nouvelles des joueurs. À l'ombre des grands matches, la vie là-bas ne semble être qu'un élément de l'exaltation du football.

HS - Jari Litmanen makes triumphant return to Amsterdam