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Le canal de Saimaa n'est pas qu'une curiosité touristique inoubliable, c'est aussi une importante voie de communication. Il faut remonter à 1499 et 1607 pour trouver les premiers projets relatifs à la construction de cette voie fluviale. Les premiers essais de percement sont restés sous les structures du canal actuel, mais peut encore voir des traces de ces travaux.

Au début du XIXème siècle, après que la Finlande fut devenue un grand-duché autonome de Russie, les projets de percement du canal furent remis sur le tapis. Les travaux se déroulèrent entre 1845 et 1856 et le canal fut ouvert à la circulation le 7 octobre 1856, jour du couronnement d'Alexandre II. On comptait 28 biefs sur les 58 kilomètres du "canal de l'Empereur". A la veille de la première guerre mondiale, on y transportait déjà 700 000 tonnes de marchandises par an. Avec près de 13000 traversées, les bateaux de marchandises et de passagers apportaient des bouffées de l'atmosphère internationale de Saint-Pétersbourg et de Viipuri.

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Un nouveau type de bateau particulier à la navigation sur ce canal, le "vapeur du Saimaa", construit à la mesure des vieilles écluses, s'y développa à la fin du XIXème siècle. Dans le courant des années vingt, il devint cependant inévitable d'élargir le canal pour permettre à de plus grands bâtiments d'y circuler. On n'arriva toutefois pas à mener cette deuxième phase de construction à bien: la seconde guerre mondiale venait d'éclater. Après la guerre, une moitié du canal devint territoire soviétique.

On signa en 1963 un accord unique en son genre portant sur la location pour cinquante ans de la moitié soviétique. La troisième phase de construction fut mise en route en 1963 et achevée en 1968. Le nouveau canal fut inauguré le 5 août 1968 par le président de la République Urho Kekkonen

Le nouveau canal est un cours d'eau moderne long de 43 kilomètres qui représente les dernières techniques de travaux publics et de navigation fluviale. Il comporte huit écluses réparties sur une dénivellation de quatre-vingts mètres. On y transporte du fret à destination d'une vingtaine de pays européens et il est emprunté chaque année par 40 000 à 50 000 passagers.

Plus information sur le canal Saimaa [en anglais]